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首起西非黑猩猩染痲瘋病研究出爐!專家:病菌可能存在環境中

  • 更新2021/02/01 14:09
  • 發布2020/11/17 14:18
  • 作者/ 黃瑞珍

自上世紀80年代使用抗生素控制痲瘋病後,最近在西非兩處相距幾百公里的國家公園中,竟發現多隻黑猩猩患有痲瘋病。科學家們正積極尋找病菌來源。

「痲瘋病」又稱為漢生病,為一種古老疾病,最早可追溯至公元前1,000年的古埃及。早期,部分國家會將病患隔離於療養院中,例如印度、中國甚至台灣都有,也讓此疾病受到嚴重歧視,甚至讓許多人錯過通報與早期治療的時機。

到了1980年代,抗生素組合成標準療法後,痲瘋病例已減少許多。

起初,研究人員認為此疾病只發生在人類身上,不過在過去20年間,科學家發現痲瘋病也在美洲的九帶犰狳(Dasypus novemcinctus)和英國的歐亞紅松鼠(Sciurus vulgaris)中傳播,研究基因型後發現,病原體似乎是從人類轉移的。

不過,這次在西非黑猩猩身上發現的卻跟以往不同。

位於象牙海岸的黑猩猩Woodstock染上痲瘋病。(圖片來源/TAI CHIMPANZEE PROJECT)

國家公園裡驚現黑猩猩痲瘋病患

這項發現起於2017年,英國艾克斯特大學保育科學家Kimberley Hockings在西非國家畿內亞比紹Cantanhez國家公園拍攝的照片中,發現幾隻黑猩猩臉上有大量突出斑塊。

在數個月後,遠在象牙海岸做研究的德國科赫研究所(Robert Koch Institute)野生動物獸醫Fabian Leendertz,也在當地國家公園拍攝到類似的照片。於是,兩位學者便攜手開始研究,並於上週發表報告。

內容指出,這兩次在西非地區發現的黑猩猩都患有痲瘋病(Leprosy),過往並無記載野生黑猩猩曾經患有此病。

研究團隊所拍攝到染有痲瘋病的黑猩猩照片。(圖片來源/TAI CHIMPANZEE PROJECT)

黑猩猩痲瘋病感染源可能不是人類

研究團隊各自從過去的糞便與屍檢樣本中發現,兩個公園患病黑猩猩身上的細菌株似乎無相關(分別為罕見基因型2F與4N/O),其基因型在人類中也相當少見。Leendertz表示,不排除這兩地的感染個案是兩次獨立來自遠古人類的感染,甚至西非可能有一些不明痲瘋「儲存庫」。

亞利桑大州立大學演化基因學家Anne Stone便表示,會懷疑有不明痲瘋「儲存庫」的原因是,痲瘋桿菌基因組特別細小,且有其他奇怪特徵,這些都是「需要在另一生物上生存」的特徵。相關特徵似乎可以追溯到幾百萬年前,比人類出現還要更久,也就是說,痲瘋病在人類演化出來前,已有別的宿主,可能是黑猩猩狩獵的動物,或者病菌其實可以在環境中生存

Hockings表示,目前受感染的黑猩猩健康良好,但有消瘦跡象,不過並不太適合醫治牠們,因為人類必須服用抗生素數月才能治療痲瘋病,對醫療團隊來說,連續數個月的療程實在有困難。

Leendertz補充,疾病目前似乎並未使整個群族陷入危險,但將成為偷獵、棲息地喪失和其他疾病之外的另一種威脅。

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