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南極「末日冰河」加速退縮 像「只用指甲勾著」一旦融解將使海平面大幅上升

  • 更新2022/09/06 17:17
  • 發布2022/09/06 16:08
  • 作者/ 李寧怡

南極洲史威茲冰河(Thwaites Glacier)有「末日冰河」之稱,因為隨著氣候變遷,它很可能崩垮融解,一旦發生就可能導致海平面上升數公尺。最新研究更顯示,現在的史威茲冰河因底部逐漸融解,幾乎只是「用指甲勾著」,很可能不久後就快速消融,導致海平面急速上升。

美國有線電視新聞網(CNN)報導,週一(9/5)發表在《自然-地球科學》(Nature Geoscience)期刊的一項研究顯示,科學家發現,史威茲冰河的基底已在過去兩百年間的某個時刻脫離海床,目前以每年2.1公里的速度消融,比過去10年觀測到的速度快了一倍。

南佛羅里達大學海洋地球物理學家葛拉罕(Alastair Graham)是這項研究的主要作者,他在新聞稿中表示,史威茲冰河的快速解體,很可能是自20世紀中葉開始發生。目前有一個海底山脊讓史威茲冰河撐住,但冰河一旦退縮到這個山脊之後,很可能在不久的未來消融得更快。

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史威茲冰河。取自維基百科

英國南極觀測站(British Antarctic Survey)海洋地球物理學家拉特(Robert Larter)是該研究共同作者,他表示,如今的史威茲冰河像是「用自己的指甲勾住」,「未來我們應該可以預期,會在短時間內看到巨大改變——甚至隔一年就會有不同變化」。

史威茲冰河位在西南極洲(West Antarctica),是地球上面積最寬的冰川之一,面積約當5個台灣的大小。但它只是西南極洲冰層的一小部分。西南極洲冰層涵蓋的冰量足以讓海平面上升近5公尺。

科學家對史威茲冰河融解的擔憂已持續了數十年。早在1973年,研究人員就開始研究它崩解的風險。10年之後,他們發現由於史威茲冰河的底部是海床而陸地,溫暖的海流會導致它從底部開始融解。也因此,科學家稱史威茲冰河的周圍區域是「西南極洲冰層脆弱的下腹部」。

進入21世紀後,關於史威茲冰河的研究已發出連串警訊。2001年的衛星數據就顯示它每年退縮約1公里;2020年,科學家發現證據,顯示溫暖的海水已可流過冰河底部,可導致它從底部融解。

到了2021年,更有研究顯示,有助於穩住冰河、避免冰層漂流入海的史威茲冰架(Thwaites Ice Shelf),可能在5年內崩垮。

週一發表的最新研究中,科學家在嚴苛條件下耗時20小時測得史威茲冰河的基底範圍,顯示史威茲冰河退縮的速度可能比科學家近年認為的還要快很多。葛拉罕形容:「只要輕踢史威茲冰河一下,就可能引發巨大反應。」

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