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韋伯距離地球160萬公里遠! 若出現狀況NASA將如何「即刻救援」?

  • 更新2021/12/30 15:53
  • 發布2021/12/30 15:40
  • 作者/ 戴嘉芬

受到世人矚目的詹姆斯韋伯太空望遠鏡(James Webb Space Telescope, 簡稱JWST)已於聖誕節升空,現已成功展開DTA塔架組件部署,接著將進行遮陽罩的釋放部署,距離韋伯的目的地「L2軌道」還有83萬2千公里遠。

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韋伯太空望遠鏡已展開DTA塔架組件部署,接著將進行遮陽罩的釋放部署。(圖片來源/翻攝自NASA網站)

NASA(美國太空總署)表示,由於聖誕節當天順利發射,且發射使用的推進燃料比預期的還要少,韋伯應該能夠在L2軌道上停留超過十年。NASA在最近一次發布的新聞稿指出,之所以會有額外的推進燃料,要歸功於亞利安5號火箭的精確度,在運載中途連續兩次做出機動性修正,完成軌跡調整動作,才讓韋伯望遠鏡能順利前往它的目的地。

根據NASA一開始的預估,韋伯望遠鏡將可運行5至10年,而現在最新估計則是韋伯的使用壽命將超過10年,這對它即將進行的太空觀測任務來說,無疑是個天大的好消息。回想30多年前,NASA也曾預估哈伯望遠鏡的使用壽命為15年,而現在它已經在太空待了31年又8個月之久,就等待正式退役的那天到來。

韋伯已經從地球出發超過5天,目前看起來完美無缺,但近期將會進入遮陽板和主鏡機翼的部署,這將是更大的考驗。它即將前往的L2軌道(拉格朗日點的暈輪軌道),距離地球160萬公里遠,是目前世界上所有載人飛行器無法到達的範圍。在韋伯接下來超過十年漫長的任務中,難保不會出現任何狀況,這時候,遠在地球的NASA能夠為韋伯做些甚麼? 

曾經也是太空人的NASA副局長梅爾羅伊(Pam Meloy)接受紐約時報訪問時表示,NASA已經討論了一項機器人任務作為救援的嘗試,「例如派遣加油機到那裡,但這可能還需要幾年時間。」

國外天文網站Space Explored也提到,之前NASA曾使用太空梭來恢復軌道上出現故障的衛星。諾格公司對此開發了Mission Extension Vehicle(任務擴展飛船),把MEV鎖定在太空飛行器上,並使用推進器來延長衛星的壽命;至今已成功使用了兩次。因此,救援韋伯的艱難任務是否會達成,就看NASA未來的研發進度了。

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